Ajax na nederlaag verder in Europa League

AMSTERDAM (ANP) - Voor Ajax duurt het prachtige kalenderjaar 2019 net een maandje te lang. Het gehavende elftal van trainer Erik ten Hag verloor voor eigen publiek met 1-0 van Valencia en is na de winterstop niet meer in de Champions League, maar in de Europa League actief.

Ajax was in de laatste groepswedstrijd niet de makkelijk voetballende ploeg die Europa het afgelopen jaar heeft leren kennen. De kampioen van Nederland bleek niet in staat het gemis van de geblesseerde aanvallers Quincy Promes en David Neres te camoufleren.

Ten Hag zegt altijd dat hij zestien of zeventien basisspelers heeft, maar dat is niet het geval als er op het allerhoogste niveau van de Champions League wordt gevoetbald. Ajax werkte hard, maar oogde ook vermoeid na een loodzwaar 2019 met slechts een korte vakantie. De club miste ook de finesse om te profiteren van de ruimte die het wel degelijk kreeg.

Op een haar gemist

Zo wist Ajax een mooi kalenderjaar niet in stijl af te sluiten. Ajax maakte in het voorjaar indruk met prachtige wedstrijden tegen Real Madrid, Juventus en Tottenham Hotspur en miste de finale van de Champions League slechts op een haar. Ook zonder de vertrokken Matthijs de Ligt, Frenkie de Jong, Lasse Schöne en Kasper Dolberg was de formatie uit Amsterdam de afgelopen maanden opnieuw een van de smaakmakers van de groepsfase van de Champions League.

Ajax versloeg Lille OSC, de huidige nummer drie van Frankrijk, over twee duels met 5-0 en verraste ook Valencia in het eigen stadion Mestalla (0-3). De koploper van de eredivisie kreeg te weinig in beide duels met Chelsea en miste in het beslissende duel met Valencia kracht en klasse. Noa Lang bleef ver verwijderd van het niveau dat Promes meestal haalt. Edson Álvarez vertraagde het spel op het middenveld. Hij speelde omdat Hakim Ziyech als rechtsbuiten nodig was.

Nauwelijks kansen

Ajax zocht de aanval, maar kreeg nauwelijks kansen. Valencia had aan één kans voldoende voor de openingstreffer. Rodrigo kon in de 24e minuut scoren omdat Joël Veltman hem niet buitenspel zette. Donny van de Beek was in de slotfase van de eerste helft dichtbij de gelijkmaker, maar verdediger José Gayà bracht redding op de doellijn.

Met Sergiño Dest voor Álvarez ging Ajax na rust op zoek naar de benodigde gelijkmaker. Valencia kwam niet veel verder meer dan verdedigen en zag Ziyech een grote kans missen. Ook Lang kreeg de bal niet in het doel voordat hij moest plaatsmaken voor Klaas-Jan Huntelaar, die net als de ingevallen Siem de Jong niet meer tot scoren kwam.