Ajax wil Europees jaar in stijl afsluiten

AMSTERDAM (ANP) - Ajax wil dinsdagavond een memorabel kalenderjaar in de Champions League afsluiten met een plaats in de achtste finales. Het gehavende elftal van trainer Erik ten Hag heeft in het afsluitende groepsduel met Valencia aan een gelijkspel voldoende.

Quincy Promes en David Neres zijn er wegens blessures niet bij. Net als Zakaria Labyad, de eerste vervanger van de twee favoriete buitenspelers van trainer Ten Hag, die beseft dat zijn spelers snakken naar de winterstop na een uitputtend voetbaljaar met slechts een korte vakantie. "Natuurlijk zijn er best veel pijntjes maar we willen zo graag overwinteren in de Champions League dat we zeker alles gaan geven", zei de coach.

Ajax reikte vorig seizoen tot de halve finales, na zinderende ontmoetingen met Bayern München, Real Madrid, Juventus en Tottenham Hotspur. Voor veel bepalende spelers waren de fantastische resultaten in de Champions League reden om nog een jaar bij de kampioen van Nederland te blijven. De teleurstelling zal groot zijn als dinsdag rond 23.00 uur blijkt dat Ajax achter Chelsea en Valencia als derde in de groep is geëindigd en het Europese avontuur in de Europa League moet vervolgen.

Vol aan de bak

Ajax heeft na vijf groepsduels 10 punten, een aantal dat vaak voldoende is voor een plaats in de achtste finales. De club moet mede tegen Valencia nog vol aan de bak omdat het in beide duels met Chelsea te weinig heeft gekregen. Ajax had in de verloren thuiswedstrijd tegen de club uit Londen (0-1) een strafschop verdiend. Het is ook nog steeds onduidelijk of Promes buitenspel stond toen zijn treffer na interventie van de videoscheidsrechter werd afgekeurd. Ajax kreeg in de uitwedstrijd tegen Chelsea (4-4) twee discutabele rode kaarten en een dubieuze strafschop tegen.

Ajax boekte in de uitwedstrijd tegen Valencia een geflatteerde zege (3-0). De Spaanse club miste kans op kans en wist zelfs een strafschop niet te benutten. Inmiddels heeft Valencia de weg naar boven weer gevonden. In eigen land is de achterstand op nummer vier Real Sociedad nog maar een punt. Valencia mist tegen Ajax doelman Jasper Cillessen, verdediger Ezequiel Garay, middenvelder Geoffrey Kondogbia en aanvaller Denis Tsjerisjev.

Ajax is de laatste weken juist in mindere doen en ging afgelopen vrijdag tegen Willem II voor het eerst onderuit in de eredivisie (0-2). "Natuurlijk is er dan chagrijn", zei Ten Hag. "We hebben er over gesproken. En iedereen beseft dat het veel en veel beter moet tegen Valencia."