Ajax zet kroon op majestueus seizoen

DOETINCHEM (ANP) - Ajax heeft de kroon op een majestueus seizoen gezet. De club verzekerde zich in de gewonnen uitwedstrijd bij De Graafschap (4-1) van de 34e landstitel. Trainer Erik ten Hag en zijn spelers wonnen anderhalve week geleden ook al de KNVB-beker en verrasten heel Europa met een plaats in de halve finale van de Champions League.

De eerste landstitel in vijf jaar was dit seizoen het grote doel voor Ajax. Trainer Erik ten Hag moest zijn elftal ook weer Europa-proof maken, zo vertelde hij alweer elf maanden geleden rond de eerste training van het nieuwe voetbaljaar. Uiteindelijk slaagde de coach met vlag en wimpel.

Ten Hag moest presteren, na een teleurstellend eerste half jaar onder zijn leiding. Hij kreeg met Dusan Tadic en Daley Blind zijn gewenste aanwinsten en zag behalve Justin Kluivert geen dragende spelers vertrekken. Toch kwam de trainer vorig jaar september zwaar onder vuur te liggen na een kansloze nederlaag bij PSV (3-0). Zijn besluit om de geblesseerde De Ligt te vervangen door Frenkie de Jong pakte helemaal verkeerd uit. Een nieuwe crisis dreigde, maar uitstekende prestaties in Europa brachten rust.

Feestvieren

Ajax won drie voorronden en overleefde in het hoofdtoernooi van de Champions League een poule met Bayern München, Benfica en AEK Athene. Met aantrekkelijk en brutaal voetbal, zoals de supporters dat willen. Na de winterstop dreigde het in de eredivisie nog even fout te gaan na beschamende nederlagen tegen Feyenoord (6-2) Heracles (1-0) en een gelijkspel met sc Heerenveen (4-4). Maar gelukkig voor Ajax ging PSV veel vaker in de fout dan voor de winterstop.

Cruciaal in de titelrace was misschien wel de manier waarop Ajax zich met tien man tegen PSV van 1-1 naar 3-1 knokte. Het elftal van Ten Hag maakte veel los door Real Madrid en Juventus uit te schakelen in de Champions League. Niet alleen in Amsterdam, maar in heel Nederland en ver buiten de landsgrenzen. De derde en fatale treffer van de Spurs vorige week in 96e minuut van de beslissende halve finale doet nog steeds veel pijn bij Ajax. Maar al met al is het seizoen meer dan geslaagd met een titel, een beker en Europese successen die eigenlijk al voor onmogelijk werden gehouden.

Ajax mag nu feestvieren maar staat al snel voor een nieuwe uitdaging om de enorme financiële voorsprong in eigen land te vertalen in langdurige sportieve successen. Wie volgen Frenkie de Jong (FC Barcelona) naar het buitenland? Wie blijven er en wie komen nog? Als het aan Ten Hag ligt, dan krijgt hij snel duidelijkheid want zijn ploeg moet vroeg weer aan de bak. Ook als halve finalist bereikt Ajax alleen weer het hoofdtoernooi van de Champions League als het twee voorronden overleeft.