Amerikaanse sonde op weg terug naar aarde met gruis ruimterots

HOUSTON (ANP) - Een Amerikaanse ruimtesonde die materiaal van een asteroïde heeft verzameld, begint aan de terugreis naar de aarde. De OSIRIS-REx keert maandag de ruimterots Bennu de rug toe. Na een lange vlucht landt hij in september 2023 op aarde, waarna wetenschappers het gruis kunnen bestuderen.

De OSIRIS-REx had in oktober ongeveer 60 gram steentjes en stof opgezogen van het oppervlak van de aardappelvormige asteroïde Bennu. Dat gebeurde op bijna 333 miljoen kilometer afstand van de aarde. De asteroïdemonsters zijn verzameld in een bakje aan boord van de sonde. Wetenschappers willen het gruis bestuderen om een beter beeld te krijgen van het ontstaan van ons zonnestelsel, en misschien vinden ze aanwijzingen over het ontstaan van leven op aarde. Voor de Amerikanen is het de eerste keer dat ze materiaal van een asteroïde ophalen. Japan is ze voorgegaan met de missies Hayabusa en Hayabusa2.

De motoren van de OSIRIS-REx moeten maandag rond 22.00 uur Nederlandse tijd aan het werk gaan, zodat de sonde wegvliegt van de asteroïde. De terugvlucht duurt ruim twee jaar. Dat betekent dat het vaartuig niet naar de aarde moet vliegen, maar naar de plek waar de aarde in 2023 staat. Om daar te komen, zal hij twee keer rond de zon vliegen en een afstand van 2,3 miljard kilometer afleggen. Op 24 september 2023 moet de capsule voorzichtig landen in de Amerikaanse staat Utah.

De OSIRIS-REx was in 2016 gelanceerd. De missie kost ongeveer 1 miljard dollar.