Maanraket begint mogelijk in november aan proefvlucht

Een nieuw Amerikaans ruimtevaartuig begint mogelijk volgende maand alsnog aan een proefvlucht naar de maan. De lancering van de onbemande missie Artemis I staat voorlopig gepland voor 14 november, meldt de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA.

De draagraket staat in een hangar bij het Kennedy Space Center, de historische ruimtebasis bij Cape Canaveral. Daar werd hij eind september naartoe gebracht om te schuilen voor de zware orkaan Ian. Daarom werd de toen geplande lancering ook afgeblazen.

De lancering werd twee keer eerder uitgesteld. Eerst lukte het niet om een van de vier raketmotoren op de juiste temperatuur te krijgen. In de aanloop naar de tweede poging ontdekte NASA een lek toen de brandstoftank werd gevuld met vloeibare waterstof. Het bleek niet mogelijk het probleem op tijd op te lossen.

Artemis II

De Verenigde Staten willen over een paar jaar weer mensen naar de maan en terug brengen, voor het eerst sinds 1972. Daarvoor is de krachtigste raket ooit gebouwd, het Space Launch System (SLS). Helemaal boven in die draagraket zit het nieuwe vaartuig dat naar de maan en terug moet, de Orion. Als generale repetitie moet een ruimtevaartuig zonder mensen aan boord de moeilijke oversteek maken. Die reis heen en terug duurt ongeveer anderhalve maand.

Rond 2024 moeten vier astronauten rond de maan en terug vliegen, met missie Artemis II. Op zijn vroegst in 2025, met de missie Artemis III, moeten mensen weer voet op de maan zetten.

Bij de vluchten naar de maan en terug zitten de astronauten voorin, in een Amerikaans deel. Het achterste deel, dat voor energie en voortstuwing zorgt, is door Europa ontwikkeld. De zonnepanelen die elektriciteit opwekken komen uit Leiden.