Hoe maak je van een muis een olifant?

Het is moeilijk om het je voor te stellen maar de olifant, die op dit moment het grootste landzoogdier is, was ooit niet groter dan een muis. De olifant is trouwens niet de enige: alle huidige zoogdieren stammen af van levensvormen die niet groter zijn dan een muis. Dit komt doordat enkel de kleine levensvormen de meteorietinslag hebben overleefd aan het einde van het dinosaurustijdperk. Hierdoor kregen deze kleine levensvormen eindelijk de kans om te evolueren.

Uiteraard veranderde een muis niet van de ene op de andere dag in een olifant. Een olifant is maar liefst 100.000 keer groter dan een muis. Daarvoor nam de natuur dan ook zijn tijd: 24 miljoen generaties om precies te zijn, zo berekenden Australische wetenschappers.

De wetenschappers van de Monash Universiteit onderzochten naast de olifant nog 27 andere zoogdieren van verschillende continenten. Ze keken hierbij naar de afgelopen 70 miljoen jaar en hoe de zoogdieren zich hebben ontwikkeld. Zo werd per generatie gekeken naar het grootste exemplaar op dat moment om te bepalen hoe snel de soort groeide. Om het aantal jaren van een generatie te bepalen werd overigens gekeken naar de gemiddelde duur van één generatie op dit moment.

In tegenstelling tot het groeien van een soort gaat het krimpen wel een stuk sneller. Om van een muis een olifant te maken ben je dus 24 miljoen generaties bezig. Om van een olifant een muis te maken heb je ‘slechts’ 100.000 generaties nodig.

Bron(nen):   De Standaard