Waarom pijn soms goed voelt

Ons gezond verstand zegt dat mensen plezier zoeken en pijn vermijden. Waarom houden sommige mensen dan van buitengewoon hete curry’s, extreme work-outs, massages met gloeiende stenen, tatoeages of sadomasochistische seks?

Zo is er Jason McNabb, eter van Naga Jolokia-pepers (200 tot 400 keer heter dan chilipepers), die wereldkampioen pepers eten werd. ‘Het voelde als een mondvol horzels die me allemaal tegelijkertijd staken. Het was een pure hel’. Maar waarom doorstaat hij deze pijn vrijwillig? ‘De pijn was vrij snel weg en daarna was er alleen nog de kick van de adrenaline en de euforie’.

De relatie tussen pijn en plezier is al zo oud als de mens. Diep in ons centraal zenuwstelsel is de ervaring van pijn gekoppeld aan het vrijkomen van endorfines. Deze proteïnen gaan de pijn tegen door net als morfine een euforisch gevoel op te wekken. Joggers herkennen de ‘runners high’ wel, die op hetzelfde neerkomt: Na de brandende pijn in de benen, als het lichaam de overdracht van pijnprikkels heeft verminderd, activeren de endorfines dezelfde gebieden die actief worden tijdens seks, drugs en eten. Daarna produceren de hersenen ook nog anandamide, dat een warm, fijn gevoel geeft, en adrenaline dat de hartslag verhoogt. Een heel knap systeem, dat de mens misschien gekregen heeft om een ernstige verwonding te kunnen trotseren.

Maar waarom zijn sommige soorten pijn vreselijk en andere bijna aangenaam? Misschien, zegt een expert van de universiteit van Pennsylvania, omdat in het brein pijn en plezier heel dicht bij elkaar liggen. Zo worden zowel tijdens pijn als tijdens een orgasme dezelfde delen van de hersenen actief. Ook is ontdekt dat mensen die pijnstillers slikken, minder snel bang worden van onaangename foto’s.

Bron(nen):   BBC Future