Wetenschappers ontdekken nieuwe maan in ons zonnestelsel

Er blijkt zich nóg een maan in ons zonnestelsel te bevinden. Wetenschappers hebben bij Neptunus nog een klein maantje ontdekt. Dat brengt het totaal van de ijsreus op veertien manen.

Het nieuwste exemplaar heet Hippocamp. Het is het kleinste maantje van de planeet, die zeven binnen- en zeven buitenmanen heeft, en het gedraagt zich erg vreemd. Op eerdere beelden is de maan ook al vastgelegd, maar destijds ontbraken de technologische mogelijkheden om hem ook daadwerkelijk waar te nemen. Pas nu merkten wetenschappers het maantje met een doorsnee van slechts 34 kilometer op en konden ze het registreren.

Toen de Voyagaer 2 langs Neptunus vloog in 1989 spotte het ruimtevaartuig zes binnenmanen die om de planeet cirkelden. Ze waren allemaal erg klein en veel jonger dan Neptunus. Mogelijk zijn ze gevormd nadat Triton, de grootste maan van de planeet, ontstond. Het nieuwe onderzoek laat zien dat er echter nog een klein, onopgemerkt maantje was. Het bevindt zich dicht bij Proteus, de grootste en meest verre van de binnenmanen. Mogelijk ontstond Hippocamp uit brokstukken die van de grotere maan afbraken na de inslag van een komeet.

De ontdekking werd gedaan door middel van nieuwe beeldverwerkingstechnieken en foto’s van NASA-telescoop Hubble. Daardoor konden astronomen de binnenmanen zien, ondanks de hoge snelheid waarop ze voortbewegen. Toen de eerste foto van Hippocamp werd genomen in 2004 was er nog niet de mogelijkheid om zulke snel bewegende objecten waar te nemen.

Bron(nen):   The Independent