Schildpadden gaan eiland redden

Voor de kust van Mauritius worden reuzenschildpadden ingezet om de met uitsterven bedreigde mahonieboom te redden van de ondergang. Het lokaal uitsterven van soorten kan schadelijke gevolgen hebben voor een leefmilieu. Want soorten raken ingebouwd in een netwerk, waardoor hun verdwijning het ecologisch evenwicht kan verstoren, waarvan andere soorten het slachtoffer kunnen worden.

Op een van de Galapagos Eilanden hebben wetenschappers ook onlangs reuzenlandschildpadden van een ander eiland uitgezet. Oorspronkelijk leefden er ook op het eiland reuzenlandschildpadden, maar die zijn verdwenen (uitgeroeid), waardoor sommige planten zo sterk konden groeien dat het eiland overwoekerd dreigde te raken. De introductie van de nieuwe schildpadden zorgde voor een ommekeer. Om tegemoet te komen aan tegenstanders van het project, die schermden met het argument van faunavervalsing, werden de dieren voor hun komst gesteriliseerd. Ze dienen dus uitsluitend als graasmachines.

Op een klein eiland voor de kust van Mauritius is een vergelijkbaar experiment gestart. Daar werden reuzenlandschildpadden van het enige eiland in de Indische Oceaan waarop de dieren niet zijn uitgestorven (Aldabra) ingevoerd om het definitief verdwijnen van de belangrijke mahonieboom tegen te gaan. De mahonie had zwaar te lijden van het overdreven kappen door de mens, maar het herstel van de soort werd bemoeilijkt, omdat zijn zaden door de darm van een schildpad moeten passeren om gemakkelijk te kunnen rijpen en om verspreid te worden. Schildpadden worden aangetrokken door het fruit van de boom, die voor zijn overleving dus deels van hun aanwezigheid afhankelijk is. Ook dit project stootte op weerstand, maar voorstanders wijzen op een onmiddellijk succes: sinds de introductie van de schildpadden zijn er al vele nieuwe mahoniescheuten op het eiland opgedoken.

Bron(nen):   Knack