Bijzondere ontdekking: deze dieren voelen helemaal geen pijn

Zoutzuur, capsaïcine en andere bijtende stoffen, ze doen de molrat niets. Elf jaar geleden werd al ontdekt dat het dier een bijzonder hoge pijngrens heeft. Uit nieuw onderzoek blijkt dat molratten nog beter tegen pijn kunnen dan gedacht.

Molratten leven in Afrika onder de grond. Plantenwortels zijn een belangrijke voedingsbron. En juist in die wortels zitten vaak bijtende stoffen, zoals AITC, dat wasabi zo scherp maakt. Gaandeweg hun evolutie hebben de molratten dus een weerstand opgebouwd tegen dergelijke stoffen, zodat ze de wortels gewoon kunnen eten.

Uit een analyse van hun zenuwstelsel blijkt dat de dieren wel receptoren hebben die gevoelig zijn voor de stoffen, maar dat ze genen hebben, die de zenuwbanen dempen, die het pijnsignaal moeten doorgeven aan de hersenen. Daardoor voelen ze veel minder pijn. Topper is de hottentotmolrat. Die weet het pijnsignaal helemaal weg te leiden waardoor het de hersenen nooit bereikt. Hij voelt dus helemaal geen pijn.

Doordat hij zo goed bestand is tegen pijn kan het dier onder de grond samenleven met een bepaald soort mier die een bijtend gif uitstoot. De hottentotmolrat voelt daar niets van en kan daardoor op plekken leven die voor andere molratten onbereikbaar zijn.

De onderzoekers van het Max Delbrück Center for Molecular Medicine in Berlijn hopen met deze ontdekking bij te kunnen dragen aan betere pijnbestrijders voor mensen. Hun studie verscheen in vakblad Science.

Bron(nen):   Trouw