Apen kunnen sommen maken

Apen kunnen rekenen. Onderzoekers van de Harvard Medical School in Boston hebben 3 resusapen geleerd om eenvoudige sommen te maken met behulp van de getallen van 1 tot 25. Dit is ‘het beste bewijs tot nu toe voor de wiskundige vaardigheden van primaten’, aldus de onderzoekers. De resultaten van het onderzoek werden gepubliceerd in het vooraanstaand wetenschappelijk tijdschrift PNAS.

Om na te gaan hoe goed de apen getallen in hun hersenen kunnen representeren en manipuleren liet het team hun ‘proefpersonen’ duizenden berekeningen maken met een systeem van geschreven symbolen, die bestonden uit de cijfers 1 tot en met 9 en letters van het alfabet.

Eerst werd de apen geleerd de symbolen voor elk nummer te herkennen: als ze het juiste symbool koppelden aan het bijbehorende nummer, werden zij beloond met hetzelfde aantal druppels water of sap. Daarna moesten ze een aantal keuzes op een computerscherm maken: 1 symbool aan de ene kant tegenover een combinatie van twee symbolen aan de andere kant. De apen werden beloond als voorheen, hetgeen hen zou moeten motiveren om de hoogste waarde te kiezen.

In 70 tot 90% van de gevallen kozen de apen de hoogste waarde. Ze waren zelfs in staat om dit resultaat opnieuw te behalen met een tweede, volledig nieuwe set van symbolen. De apen maakten meer fouten bij vraagstukken waarbij het symbool aan de ene kant en het resultaat van de som van de symbolen aan de andere kant dicht bij elkaar lagen.

De wetenschappers willen ook nog onderzoeken of de apen kunnen vermenigvuldigen, maar daarvoor moeten ze nog even wachten. ‘Nu – na twee maanden – tellen ze nog alles bij elkaar op.’

Bron(nen):   New Scientist