Mysterie opgelost? Neanderthalers stierven uit door doodnormale kinderziekte

Tot op de dag van vandaag was het een mysterie waarom de Neanderthalers zijn uitgestorven. Een nieuwe studie denkt het raadsel te hebben opgelost: de voorloper van de mens is verdwenen vanwege een onschuldige oorinfectie.

Tegenwoordig zou je die behandelen met antibiotica, maar in die tijd kon dat natuurlijk niet. De Neanderthalers kregen bovendien nog allerlei complicaties door de infectie, zoals ademhalingsproblemen, gehoorverlies en longontsteking.

De wetenschappers schrijven in vakblad The Anatomical Record dat de oren van Neanderthalers vergelijkbaar zijn met die van kinderen nu en niet verder ontwikkelden, zoals bij mensen wel het geval is. “We hebben de buis van Eustachius bestudeerd en die had net als bij kinderen een bepaalde hoek waardoor infecties veel vaker voorkomen,” aldus professor Samuel Márquez van de Downstate Health Sciences University in New York. 

Maar het oor van een kind begint te veranderen als het vijf jaar oud is, waarna de infecties veel minder vaak voorkomen. Dit gebeurde echter niet bij de Neanderthalers, zo ontdekten de wetenschappers. “Het is niet alleen de kans dat je dood gaat aan de ontsteking,” vervolgt Márquez. “Als je de hele tijd ziek bent, kun je niet zo fit en scherp zijn en leg je de strijd om eten en drinken af tegen de homo sapiens. In een wereld waar de survival of the fittest geldt, is het niet gek dat de moderne mens overleefde ten koste van de Neanderthaler.”

De Neanderthalers verschenen voor het eerst zo’n 450.000 jaar geleden en bewoonde een gebied dat zich uitstrekte van Siberië in het oosten tot Spanje in het westen en van het Verenigd Koninkrijk in het noorden tot Irak in het zuiden. Ze stierven uit toen de moderne mens zich in Eurazië settelde, zo’n 50.000 jaar geleden.

Bron(nen):   The Independent